La caja constituye la estructura mecánica del computador. Las cajas suelen disponer de pulsadores de encendido y apagado, LEDs de encendido y acceso al disco duro, bahías frontales para dispositivos de almacenamiento, conectores frontales para periféricos que se conectan y desconectan frecuentemente, ranuras de acceso a los conectores de las tarjetas de expansión, ranura de acceso a los conectores de
interfaces de periféricos integradas en la placa base, etc. La fuente de alimentación tiene por misión proporcionar a partir de la tensión alterna de la red eléctrica las tensiones continuas de alimentación que requieren los componentes del computador. Fundamentalmente, +3,3 voltios, +5 voltios y +12 voltios. Normalmente, las cajas suelen incluir una fuente de alimentación, de ahí que tratemos de forma conjunta ambos elementos.

1. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación
Se trata de resumir las características de las cajas y fuentes de alimentación mediante unos parámetros que faciliten la elección correcta. Ignoraremos detalles estéticos, así como las cajas y fuentes de alimentación de ordenadores portátiles.
Dentro de los parámetros destacan:
Factores de forma soportados, tamaño de la caja, número de bahías, número de ranuras de expansión, ventiladores incorporados, conectores frontales disponibles, mecanismos de seguridad, características de la fuente de alimentación incorporada.

1.1. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación: Factores de Forma Soportados
• Los factores de forma indican básicamente las placas base con
las que son compatibles.
• Los primeros PCs empleaban el factor de forma XT, el cual evolucionó pasando por los formatos AT, LPX (versión estrecha del AT), Baby AT (versión pequeña del AT), ATX, NLX (versión estrecha del ATX), microATX y FlexATX (versiones reducidas del ATX).
• En la actualidad los factores de forma más empleados son el ATX y microATX, los cuales serán sustituidos en los próximos años por el BTX y sus versiones reducidas (microBTX y picoBTX).
• Es muy habitual que una misma caja soporte varios factores de forma. Por ejemplo, las cajas ATX suelen soportar además los factores de forma Baby AT (obsoleto) y microATX.


1.2. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación: Tamaño de la Caja
• Está relacionado con el número de bahías (para dispositivos de almacenamiento), el número de tarjetas de expansión que admite, el número de fuentes de alimentación que admite y los factores de forma soportados.
• Los tamaños más frecuentes son: sobremesa, slim, cubo (barebone), minitorre, semitorre, torre, gran torre y rack.

1.3. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación: Número de Bahías Disponibles
• El número de bahías es proporcional al tamaño de la caja.
• Estas bahías se emplean para ubicar dispositivos de almacenamiento, como discos duros, disqueteras, unidades ópticas (CD y DVD), unidades de cinta, etc.
• Las bahías suelen venir en los tamaños 3 ½ y 5 ¼ pulgadas, por lo que es conveniente tener en cuenta el número de caja.


1.4. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación: Número de Ranuras de Expansión
• Limita el número de tarjetas de expansión que pueden conectarse.
• Debe tenerse en cuenta que la placa base puede requerir alguna de estas ranuras. Por ejemplo, para puertos USB traseros, el regulador manual de velocidad del ventilador de la CPU, etc.

1.5. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación: Conectores Frontales
• Es importante fijarse si la caja dispone de conectores frontales USB, Firewire (IEEE 1394), audio, etc. No obstante, estos conectores son poco útiles en el caso de cajas de servidores.

1.6. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación: Mecanismos de Seguridad
• Las cajas de servidor suelen disponer de puertas frontales protegidas con cerradura que dificultan el acceso a las unidades extraíbles y pulsadores de forma no autorizada. Además, suelen disponer de sensores que se activan al abrir la caja.

1.7. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación: Ventiladores Incorporados
• Ayudan a refrigerar el interior de la caja.
• Las cajas más comunes suelen soportar dos ventiladores: el ventilador incorporado en la fuente y el ventilador del chásis. Ambos pueden ser monitorizados si se conectan a la placa base (a través de conectores de 3 pines).
• Los ventiladores adicionales suelen conectarse directamente a la fuente de alimentación (a través de un conector de 4 pines). Este tipo de ventiladores no pueden ser monitorizados.
• En el caso de disponer de más de un ventilador por caja es necesario tener en cuenta el flujo de circulación del aire. Al menos uno de los ventiladores debería introducir aire en la caja y al menos otro extraerlo.
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Los ventiladores de las fuentes de alimentación ATX suelen recoger aire caliente de las inmediaciones de la CPU, dentro de la caja, y expulsarlo al exterior. El aire entrante puede provenir de rejillas de ventilación o preferiblemente de ventiladores adicionales.

1.8. Parámetros de las Cajas y Fuentes de Alimentación: La Fuente de Alimentación
• Elemento fundamental de la caja y del computador en general.
• La fuente de alimentación suele venir con la caja, excepto en algunas cajas de gama alta.
• La fuente de alimentación es compatible con ciertos factores de forma.
• En la actualidad, las fuentes de alimentación son habitualmente ATX, aunque también hay una versión ATX estrecha denominada SFX, pensada para cajas de dimensiones reducidas.
• Las fuentes ATX se conectan a la placa base mediante un conector de 20 pines marcado para evitar conexiones incorrectas.
• Las fuentes ATX proporcionan todas ellas las tensiones +3,3 voltios, +5 voltios, +12 voltios y -12 voltios y algunas también la tensión -5 voltios.
• Las tensiones de +3,3 voltios y +5 voltios la emplean típicamente los chips del computador.
• La tensión de +12 voltios la emplean los motores (de los ventiladores, de la disquetera, discos duros, etc.). Además, la emplea el regulador de tensión que proporciona la tensión de alimentación de la CPU (del orden de 1,3 voltios).
• La tensión de -12 voltios la emplean algunas implementaciones del puerto serie.
• La tensión de -5 voltios la empleaba el bus ISA, el cual ya no se usa. De hecho, hay fuentes de alimentación ATX que no generan esta tensión.
• Las placas base actuales suelen usar un conector adicional de 4 pines que proporciona directamente al regulador la tensión de la CPU una tensión de entrada de +12 voltios.
• Las tolerancias de las tensiones de alimentación anteriores son las siguientes:
Voltage Rail
Tolerancia
+5VDC

+-5 %

-5VDC

+-10 %
+12VDC

+-5 %
-12VDC

+-10 %
+3.3VDC

+-5 %
+5VSB

+-5 %
• El conector de alimentación principal incluye dos señales de control PS_ON# y PWR_OK.
• La señal PWR_OK es una salida de la fuente que se pone a uno cuando la fuente proporciona las tensiones de alimentación dentro de las tolerancias. Cuando toma el valor cero, la placa base pone el sistema en un estado de bajo consumo, durante el
cual la fuente genera únicamente una tensión de +5 voltios sobre el pin +5VSD, manteniendo las demás a cero voltios.
• La señal PS_ON# es una entrada de la fuente activada por la placa base, la cual pone a cero, cuando requiere que la fuente de alimentación se encienda. Cuando desea apagarla la pone a uno.
• La señal PS_ON# puede activarse arrancando el PC, por la pulsación del pulsador de encendido de la caja (conectado a la placa base), o por dispositivos capaces de forzar el arranque, como es una tarjeta Ethernet con Wake On Lan (WOL). Para ello
la fuente de alimentación debe proporcionar un mínimo de corriente a través del pin +5VSD.
• Una característica muy importante de una fuente de alimentación es su potencia. Ésta típicamente oscila entre 250 vatios y 350 vatios, pudiendo alcanzar en servidores los 500 vatios.
• Es importante fijarse no sólo en la potencia, sino también en las corrientes que es capaz de suministrar para cada tensión de alimentación.
• Finalmente, otro parámetro a tener en cuenta es el flujo de aire del ventilador de la fuente, medido en CFM, pues indica su capacidad para refrigerar la CPU.

2. Selección de las Cajas y Fuente de Alimentación
• La caja debe elegirse teniendo en cuenta todos los parámetros anteriores. Debe prestarse especial atención a la refrigeración (ventiladores, ranuras de entrada de aire, material de la caja)
• La fuente de alimentación debe estar suficientemente holgada en potencia. Una fuente demasiado justa puede traer consigo fallos esporádicos muy difíciles de localizar.

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